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Jusqu’à quel point le sommeil améliore-t-il les performances des pilotes de course automobile ?

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Jusqu’à quel point le sommeil améliore-t-il les performances des pilotes de course automobile ?

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Vous l’avez peut-être déjà vue dans votre téléviseur ou votre écran d’ordinateur, mais l’histoire d’amour entre Philippe Létourneau et le monde automobile remonte à bien avant toute cette présence médiatique.


Phil a commencé le karting à l’âge de 10 ans et a couru plusieurs centaines de fois dans les 30 années qui ont suivi. Puis, avec plusieurs années d’expérience en tant qu’instructeur, Phil est devenu instructeur en chef sur le circuit de Mont-Tremblant et a formé plusieurs pilotes spécialisés dont Kuno Wittner, qui conduit de McLaren, et Bruno Spengler, champion DTM en 2012 pour BMW.


En plus d’être un instructeur d’auto-école spécialisé dans les courses de haute performance, Philippe a aussi une carrière à temps plein à la télévision, dans des émissions comme Star Racer et Canada’s Worst Driver.



Avec de nombreuses années d’expérience dans le circuit et la formation de pilotes de course de haut calibre, Phil n’est pas étranger à l’importance de la discipline du sommeil. Il sait quel est l’impact que le sommeil peut avoir sur la performance sportive.


Il explique d’ailleurs que, tout comme une voiture de course nécessite un entretien mécanique approfondi, le pilote doit, lui aussi, se préparer à la nature physique du sport. Sport, qui a évidemment des conséquences sur l’état du corps et l’esprit.


On ne pense pas nécessairement au repos et à la récupération quand on pense à la performance sportive. Pourtant, ceux-ci sont de la plus haute importance. Et alors que nous considérons les drogues et l’alcool comme des substances affaiblissant et affectant le corps, nous ne considérons que très peu souvent l’impact de la fatigue.


Quand le corps n’est pas reposé, ce ne sont pas les meilleures décisions qui sont prises, et les temps de réaction sont  également affectés. Les conducteurs doivent être frais et vigilants en permanence, ce qui rend le sommeil essentiel.


Les élèves de Phil, qui sont tous en excellente condition physique, ont besoin de sommeil pour performer et exceller. Même ceux qui sont au sommet de leur forme physique ne peuvent pas s’empêcher de ressentir la fatigue après une journée complète sur la piste.


Une journée d’entraînement signifie plus de 100 manches sur la piste. Une telle journée ne nécessite donc pas seulement d’être apte à participer à ce jeu physique et mental, mais requiert aussi une préparation en amont. Le sommeil améliore la performance, et naturellement, cela signifie qu’il faut éviter à tout prix les nuits blanches, qui n’aident pas la cause.
 
Un week-end de course typique ne se limite pas à une course et à un désir d’écraser la concurrence, il implique aussi beaucoup d’engagements face aux journalistes et la presse. Le fait de répondre aux commentateurs et de raconter les événements est un fardeau mental supplémentaire pour le conducteur, qui doit être prêt et alerte. Ces responsabilités nécessitent repos et rétablissement, si celui-ci souhaite faire bonne figure.
 
Les conducteurs n’ont pas le luxe d’avoir un regard extérieur sur la course pendant qu’elle se déroule, car ne pas être dans le moment présent signifierait une diminution potentielle du temps de leur course et ralentissement de leurs réactions.

Nous devons imaginer les conséquences physiques réelles de la course en termes de force latérale, d’accélération et de freinage — le tout dans un environnement fermé pendant deux heures à chaque fois. Le cerveau d’un conducteur doit être pleinement fonctionnel et apte à travailler à une vitesse optimale pour pouvoir comprendre ce qu’il doit faire et prendre en compte les conditions de la piste.
 
Tout cela est récupéré pendant le sommeil. Avoir un matelas confortable et un environnement apaisant pour un excellent sommeil nocturne est donc inestimable!
 
Le sommeil améliore la performance, la vitesse, les temps de réaction et la précision. Voyager pour des courses à l’extérieur, s’entraîner tôt le matin, participer à des courses tard le soir, etc. Tout cela met à rude épreuve l’esprit comme le corps. Ces effets qui sont aggravés par l’esprit de compétition. De plus, des études montrent que le manque de sommeil peut entraîner une diminution de la vigilance et des temps de réaction, ce qui signifie que les athlètes sont deux fois plus susceptibles de se blesser s’ils dorment moins de huit heures par nuit.

Des études suggèrent également que la quantité de sommeil et sa qualité ont un impact profond sur la mémoire et l’apprentissage. Quelqu’un qui manque de sommeil ne peut donc pas se concentrer correctement et penser de façon optimale.
 
Lorsque nous dormons, nos connexions neuronales se renforcent, et c’est cette fonction qui permet que nous nous souvenions de ce qui nous entoure en nous réveillant. Sans sommeil, notre concentration et notre attention sont gravement affectées. Nous perdons la capacité de prendre les bonnes décisions sous la pression. Ce type de perte de concentration peut être dangereux pour les conducteurs quand il s’agit de compétition, car il peut devenir cause d’accidents ou de blessures.

 
Le sommeil a un impact énorme sur la performance et la possibilité d’accéder à une victoire. Une étude réalisée en Californie a permis d’observer que quand les jeunes athlètes dorment moins de 6 heures par nuit, leur taux de blessures augmente de façon importante. Des taux de blessures plus élevés signifient par conséquent une diminution de la fonction immunitaire, une réduction de la condition physique et donc, un plus grand nombre de pratiques et courses manquées.

L’augmentation du sommeil améliore considérablement les performances, ce qui peut faire la différence entre une victoire et une défaite. Surtout dans un sport où une fraction de seconde peut faire toute la différence.
 
En tant que pilote de course automobile, la vigilance est vitale. Les collisions, les tonneaux, les « Whiplash » cervicaux, les incendies et les accidents généraux sont plus probables dans un sport qui implique la conduite d’un véhicule à grande vitesse. Ces dangers ne doivent pas être pris à la légère. C’est pourquoi des habitudes saines de sommeil, d’alimentation et d’exercice se retrouvent au cœur même du sport.
 
Nous savons que le sommeil améliore les performances parce que des études montrent que, même un faible niveau de fatigue peut réduire les temps de réaction tout comme le ferait la consommation d’alcool.

À titre d’exemple, une seule nuit blanche peut altérer les temps de réaction appropriés de plus de 300 %. La convalescence d’une nuit blanche peut d’ailleurs prendre jusqu’à quelques jours. 
 

Alors, comment le sommeil aide-t-il les pilotes de course automobile ?

Le sommeil améliore les performances et la coordination motrice. Une  enée en 2003 a conclu que le manque chronique de sommeil peut avoir un impact négatif sur les capacités cognitives. Cela même si la dette de sommeil n’est que de deux heures par nuit. Si on ajoute à cela les téléphones intelligents et le phénomène d’exposition continue à la lumière bleue, le sommeil de la personne moyenne est encore plus affecté.


Tout comme le développement d’habitudes alimentaires saines et le maintien d’un horaire d’exercice régulier demandent du temps et de la patience, le développement d’un rythme de sommeil optimal est tout aussi important. Surtout pour un chauffeur professionnel.


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